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Typhus

Les deux maladies infectieuses que sont le typhus, ou typhus exanthématique (all. Fleckfieber ou Flecktyphus), et la fièvre typhoïde, ou typhus abdominal (all. Bauchtyphus ou Typhus), étaient souvent confondues autrefois. Le symptôme commun aux deux infections, qui présentent une évolution analogue et peuvent entraîner la mort si elles ne sont pas traitées, est un état d'abattement (du grec typhos, stupeur).

Le typhus exanthématique est provoqué par des bactéries de type rickettsia prowazekii, transmises par des poux de corps. La maladie touche surtout des personnes vivant dans la promiscuité et dans de mauvaises conditions d'hygiène. Il y eut probablement plusieurs épidémies de typhus en Suisse au début de l'époque moderne. Pendant la campagne de Russie de Napoléon (1812), où plus de 90% des soldats de la Grande Armée moururent, une grande partie succomba probablement au typhus exanthématique. L'amélioration des conditions d'hygiène fit reculer cette maladie en Europe.

Le typhus abdominal est provoqué par des salmonelles (salmonella typhi et paratyphi) et se manifeste le plus souvent par des diarrhées. Il se transmet surtout par de l'eau et des aliments contaminés. Ni une infection précoce ni la vaccination ne donnent une immunité définitive; 2-5% des gens atteints sont des porteurs sains. Malgré les problèmes de méthode que pose le diagnostic rétrospectif, on peut dire que jusque vers 1905, le nombre de cas a connu des fluctuations importantes et qu'il a diminué ensuite de manière continue. Pendant la Deuxième Guerre mondiale, il y eut une fois encore de nombreux cas en Suisse. En 1947, un antibiotique efficace a été développé, le chloramphénicol, mais il n'a pas tardé à susciter des résistances. En 1963, une épidémie a fait trois morts à Zermatt, plusieurs centaines de personnes ont dû être hospitalisées et l'image de la Suisse propre en a durablement souffert. C'est en 1987 qu'une personne est décédée pour la dernière fois en Suisse, où, en 2008, la typhoïde touchait moins d'un individu sur 100 000. Selon l'OMS, plus de 17 millions de personnes contractent la maladie chaque année dans le monde (env. 600 000 morts).

Sources et bibliographie

  • U. Lindemann, Die Geschichte der Krankheitsbezeichnung "Typhus" und der Wandel der Typhuslehre im 19. Jahrhundert in Deutschland, 1986
  • Stat. hist.
  • M.-F. Vouilloz Burnier, 1963, épidémie à Zermatt, 2010

Suggestion de citation

Ritzmann, Iris: "Typhus", in: Dictionnaire historique de la Suisse (DHS), version du 21.01.2014, traduit de l’allemand. Online: https://hls-dhs-dss.ch/fr/articles/022718/2014-01-21/, consulté le 22.10.2020.